Fuga propensas en el sitio nuclear de Hanford en el estado de Washington

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Esfuerzo de miles de millones de dólares del gobierno para limpiar el mayor vertedero nuclear de la nación se ha convertido en su propio desorden disfuncional.

Durante más de dos décadas , el gobierno ha trabajado para disponer de 56 millones de galones de desechos nucleares y químicos en tanques subterráneos , fuga propensas en el sitio nuclear de Hanford en el estado de Washington.

Pero el progreso ha sido lento, el presupuesto del proyecto se eleva por miles de millones de dólares, y una disputa técnica de larga duración ha sembrado mala voluntad entre el personal de ingeniería de alto nivel del proyecto, el Departamento de Energía, y sus contratistas principales.

Los residuos son un legado de la Guerra Fría, cuando el sitio albergó reactores nucleares produciendo plutonio radiactivo durante miles de bombas atómicas. Para limpiar el desastre, el Departamento de Energía ( DOE ) inició la construcción de una fábrica de hace 12 años para envolver los restos nucleares en vidrio estable para el almacenamiento a largo plazo.

Pero hoy en día , la construcción de la fábrica es de sólo dos tercios completada después de miles de millones de dólares en gastos, dejando edificios los parcialmente construidos y maquinaria pesada esparcidas a través del sitio de 65 acres, a poca distancia del río Columbia .

Los técnicos han expresado su preocupación acerca de la capacidad de la planta para operar de manera segura, y dicen que el gobierno y sus contratistas han tratado de desacreditarlos, y en algunos casos hostigados y castigado. Los expertos también dicen que algunos de los tanques ya se han filtrado de los residuos radiactivos en las aguas subterráneas por debajo, y la preocupación de que la contaminación está haciendo su camino hacia el río, una gran fuente regional de agua potable.

Los operadores nucleares en la Estación Generadora Columbia, cerca de Richland , Washington se ejecutan a través de escenarios de emergencia el martes 3 de mayo de 2011. Los trabajadores de reactor único poder nuclear del noroeste están casi a mitad de camino a través de la parada de recarga más larga de la historia de 26 años de la planta. Alrededor de un tercio de las barras de combustible de uranio están siendo reemplazados en la Columbia Generating Station en la reserva nuclear de Hanford.

En una carta del 9 de octubre, el senador Edward J. Markey, demócrata por Massachusetts, exigió a Moniz tomar nuevas medidas para garantizar que los expertos técnicos del proyecto son bien tratados. Cuatro organizaciones han revisado sus quejas, dijo, y "todos han acordado que el proyecto está muy atrasado y presionado, y todos han afirmado los problemas técnicos subyacentes. "

El 14 de noviembre , el senador Ron Wyden , D -Ore., Dijo en una audiencia de confirmación para abogado general del Departamento de Energía que le preocupa " el mensaje está fuera todo el departamento que al decir la verdad al poder y presentarse y presentar lo que a su preocupaciones, se enfrenta a este tipo de ( represalia ) problemas. " Si eso es cierto, Wyden dijo:" Yo creo que va a ser muy perjudicial para la agenda de seguridad " .


Un pasado turbulento

Los funcionarios del gobierno y activistas ambientales de acuerdo en que Hanford necesita ser limpiado tan pronto como sea posible. Pero el calendario mantiene el deslizamiento: Hace casi 25 años, el DOE, la Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. y el estado de Washington acordó empezar a convertir los residuos en el vidrio en 2011.


Pero en 2010, el plazo se prorrogó hasta 2019, con una fecha de finalización de 2047. Moniz anunció el mes pasado que la agencia es probable que se pierda otros tres plazos del proyecto. Mientras tanto, el costo estimado de la limpieza de Hanford se disparó de $ 4,3 mil millones en el año 2000 a $ 13,4 billones en el año2012, según la GAO .

El 30 de septiembre el DOE Inspector General Gregory Friedman publicó una auditaría declarando que Bechtel , el contratista principal del proyecto, hizo varias veces cambios de diseño en equipos de la planta sin una revisión de seguridad adecuada, un problema Friedman llama " sistémica ". Oficina de Gestión Ambiental del Departamento de Energía respondió que Bechtel ha comenzado a abordar estas deficiencias, y se comprometió a supervisar las acciones de la compañía.

El informe se produjo 13 meses después de que Gary Brunson, entonces director de planta de la división de ingeniería del Departamento de Energía, dijo a sus superiores en un memo que Bechtel había hecho por lo menos 34 decisiones técnicas que eran inviable, no verificada, inseguro o muy costoso, de acuerdo con una copia. Frank Russo, director de la planta de Bechtel en el momento, respondió que los problemas no son nuevos y todos se habían tratado en conjunto con el departamento.

Además de los aumentos de costos, demoras en la construcción y los informes críticos, empleados y agencias independientes ha dicho DOE y los funcionarios del contratista que supervisa el proyecto de creación en un clima laboral que desalienta a los empleados de elevar las preocupaciones técnicas y de seguridad .

Dicen que los supervisores del proyecto han empujado implacablemente en los últimos dos años para acortar las pruebas y "cerrar" las cuestiones técnicas de plazos, la satisfacción de sus puntos de referencia para obtener beneficios económicos, a pesar de que los problemas no se resuelven completamente. Un portavoz del Departamento de Energía, Carrie Meyer, respondió que "cerrar " un problema sólo significa que se ha tomado la decisión de seguir adelante con una solución creíble.

El más prominente de los denunciantes de la planta es Walter Tamosaitis, ex de investigación del proyecto y director técnico de URS , el subcontratista principal para Bechtel.

Los problemas de Tamosaitis comenzaron después de una reunión de 2010 con los directores de Bechtel y la URS , en la que entregó una lista de los problemas técnicos que dijo podría afectar a la seguridad de la planta, incluida la continuación y la incertidumbre acerca de cómo se deben mantener los residuos mezclados para que dejen de instalarse en una crítica masa y provocando una reacción en cadena. Si eso sucediera, la explosión resultante liberaría radiación mortal .

Dos días más tarde, el 2 de julio, URS, actuando bajo las órdenes de un ejecutivo de Bechtel, lo sacó del proyecto, de acuerdo con un tribunal Tamosaitis la queja federal fue presentada en noviembre de 2011. Él fue reasignado a una oficina del sótano y despojado de las responsabilidades de supervisión .

La demanda incluye un correo electrónico escrito por Russo de Bechtel, el 30 de junio al presidente de la compañía que " una forma clara de matar a un impulso en el proyecto y con financiación del Congreso re sería declarar m3 ( el problema de mezcla) que no se ha completado. " El próximo día, escribió otro mensaje diciendo: " que se declare el fracaso y la alta probabilidad de que los mil 50 dólares se van. "

Los gerentes de ingeniería Bechtel dijeron que considerarían la mejora del diseño una vez que el tema estaba cerrado, dijo Tamosaitis en su reclamación legal. " Ellos estaban tratando de justificar su diseño", dijo Tamosaitis ", pero su diseño condujo a problemas de seguridad. "



Limpiar el desorden

En agosto de 2010, el departamento anunció que las cuestiones de mezcla se cerraron. Como resultado, Bechtel y URS recibieron más de $ 4 millones en fondos de bonos. Asimismo, el Congreso asignó $ 50 millones en financiación adicional anual para los años fiscales 2011 y 2012 , según la GAO .


Sin embargo, los problemas persisten. En 2011, el científico Dr. Alexander expresó su preocupación de que los nuevos recipientes de mezcla podrían erosionar. El año pasado, el departamento detuvo la construcción de las piezas clave de la planta, ya que trabajó para resolver los problemas técnicos, que deberán garantizar que los residuos se mezclan adecuadamente. Alexander dijo que DOE y los funcionarios de contratados están planeando ensayos a escala real de recipientes de mezcla .

El portavoz de Bechtel Jason Bohne dijo en un comunicado que " el enfoque de Bechtel permanece en el diseño y construcción con seguridad el tratamiento de residuos y planta de inmovilización a los estándares más altos de seguridad nuclear. Mantenemos nuestro compromiso de trabajar con el DOE para lograr la solución definitiva para el envejecimiento de los residuos del tanque de Hanford " .

En el informe del 24 de septiembre, el secretario Moniz dijo a los funcionarios del Estado de Washington que los funcionarios quieren empezar encerrar algunos residuos de bajo nivel en el vidrio, mientras que la resolución de otros problemas con el tratamiento de residuos de alta actividad .

Tamosaitis por su parte dice que está ordenando sus papeles y va a averiguar qué hacer a continuación . "Quiero un ambiente donde los empleados pueden plantear cuestiones sin temor a que van a ser puesto en una oficina en el sótano durante 16 meses y luego despedidos ", dijo . "Este tema es un infierno de mucho más grande que yo ."
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